En bok med mängder av små historier kring grundämnena

disappearingspoon The Disappearing Spoon av Sam Kean är en av de böcker jag har rekommenderat flest gånger under det gångna året (stark medtävlare till The Thrilling Adventures of Lovelace and Babbage som jag skrivit om här tidigare). Det här är roligt och flyhänt berättade anekdoter ur vetenskaps- och teknikhistorien. Bokens titel kommer från ett skämt som tydligen genomförts vid flera tillfällen: tillverka en tesked av gallium, och iakttag den förvånade minen hos den som rör om i sitt te när skeden försvinner. Gallium har nämligen en smältpunkt på ungefär 30 grader.

Temat är grundämnen, och Sam Kean tar upp allt möjligt som har med dem att göra: upptäckter, användning, betydelse för tekniska tillämpningar. Kapitlen är lite vagt tematiskt upplagda, med rubriker som ”Elements in times of war” och ”How elements deceive”. Om grundämnet jod får vi veta att det haft stor politisk betydelse i Indien (på grund av skatter och att hemgjort billigt salt saknar jod som skyddar mot struma) men också att Bertrand Russell använde de mentala effekterna av jodbrist som argument för att själen och kroppen inte kan skiljas från varandra.

The Disappearing Spoon är lite som en jättestor ask med fina praliner — jag lyckades aldrig läsa mer än några sidor åt gången, sedan var hjärnan full och jag behövde lägga den ifrån mig lite. Därför tog det också cirka tre eller fyra månader att läsa den här boken. Det kanske beror på att det inte är en sammanhängande berättelse, utan mängder av dem. Varje kapitel rymmer en handfull olika historier, nedslag i allt möjligt som kan vara relaterat till ett eller annat grundämne.

Det fanns mycket här som väckte mer nyfikenhet hos mig, och en av de saker jag försökt nysta lite i är det där med Kasimir Fajans och Nobelpriset. Det finns nämligen ett rykte om att han var tilltänkt till Nobelpriset i kemi 1924, men att beslutet drogs tillbaka i sista stund, och att det skulle ha varit därför det inte blev något sådant pris det året. Det är förmodligen inte så, men Nobelkommittén är så hemlighetsfull att den varken säger bu eller bä om saken. Det hör till detta rykte att en svensk tidning ska ha tagit ut segern i förskott och skrivit i en rubrik att han skulle få priset fastän årets priser ännu inte tillkännagivits. Sam Kean har brevväxlat med Kasimir Fajans son, Stefan Fajans, som bekräftar den där sista delen. ”That a Stockholm newspaper published a headline ‘K. Fajans to receive Nobel Prize’ is not rumor but fact. I remember seeing a copy of that newspaper.” Jag undrar om det stämmer, och vad som stod i den där artikeln, så jag sökte i samlingarna av svenska dagstidningar som finns digitaliserade från KB. Jag kunde inte hitta något. Undrar om det är en sammanblandning och minnets töcken som rör till saker (den unge Fajans kanske såg en tidning som rapporterade från sin fars besök i Sverige til exempel), eller om det faktiskt var en tidning som skrev en sådan rubrik.

Hur det än må vara med detta är The Disappearing Spoon en läsvärd bok. Vill du ha lite smakprov av stilen kan du kolla in Sam Keans serie av blogginlägg där han bland annat lyfter upp det mest fascinerande anagram jag sett som i boken har hänvisats till slutnoterna.

Om åka

Fysiker, sf-fantast, allmän entusiast.
Det här inlägget postades i Bok, Forskarvärlden, Kärnfysik, Klassiska experiment. Bokmärk permalänken.

3 kommentarer till En bok med mängder av små historier kring grundämnena

  1. Martin JN skriver:

    Låter kul. Jag gillar den typen av böcker. Det verkar som om den är ganska lik, åtminstone till idén, Periodic Tales: The Curious Lives of the Elements av Hugh Aldersey-Williams som jag tyckte väldigt bra om.
    Mer allvarlig, med samma temakrok, är ju naturligtvis Primo Levis fantastiska The Periodic Table. För övrigt, har du läst Lars Öhrströms Sista alkemisten i Paris? Är den bra?

  2. Ping: Det bästa jag läste under 2015 |

Kommentera

Fyll i dina uppgifter nedan eller klicka på en ikon för att logga in:

WordPress.com Logo

Du kommenterar med ditt WordPress.com-konto. Logga ut / Ändra )

Twitter-bild

Du kommenterar med ditt Twitter-konto. Logga ut / Ändra )

Facebook-foto

Du kommenterar med ditt Facebook-konto. Logga ut / Ändra )

Google+ photo

Du kommenterar med ditt Google+-konto. Logga ut / Ändra )

Ansluter till %s