Hur viskleken i form av rewrites ledde till dålig astronomi och skrämda läsare

Det händer oftare än vad som är rimligt att det står i någon tidning att någon rymdsten hotar jorden, och oroliga människor hör av sig till astronomer eller sådana som skriver om astronomi. Det jag stötte på igår tar nog priset bland vad jag hittills sett av slapp skrämselrapportering. Kommer jorden redan NÄSTA MÅNAD att råka ut från en skur av kometer, hitkastade av den mystiska planet 9? Det står ju att forskare har sagt det! Fast vid närmare titt visar det sig att forskaren egentligen pratade om något helt annat, och det finns inte fler kometer än vanligt på kollisionskurs med jorden. Hur blev det så där?

Det snabbaste sättet att åstadkomma en nyhetsartikel är att göra en ”rewrite” på vad andra redan har skrivit i andra tidningar. Detta involverar inte alltid så mycket journalistiska färdigheter, som det där med källkontroll eller att gräva fram egen förstahandsinformation.

Den här gången är det Nyheter 24 som brer på med Här är mystiska planeten som kan döda allt liv på jorden – redan inom ett par veckor. De citerar den inte så fantastiskt tillförlitliga källan The Sun, och skriver till och med att ”Jepp, det är faktiskt helt sant. Enligt The Sun, som pratat med astrofysikern Daniel Whitmore, så är det den mystiska planeten Planet 9 som är boven i dramat.”

Det är bara det att The Sun för det första troligtvis inte alls pratat med forskaren i fråga (som för övrigt heter Whitmire, så inte ens namnet är rätt) och för det andra inte påstår att han har sagt att något ska hända nästa månad. De har visserligen en liknande skräckrubrik men hänvisar i själva artikeln till odefinierade ”conspiracy theorists” och skriver att ”some are convinced there will be a collision or a near miss before the end of April”. Slött av Nyheter 24 att inte ens läsa korrekt innantill.

The Sun, i sin tur, verkar ha läst den här artikeln från Daily Star (inte heller bästa källan till kvalitetsinformation) som kom några dagar tidigare. I den är det ännu tydligare hur informationen om att något skulle hända NU är väldigt löst kopplad till den stackars oanande professorn. För Daily Star har förstås inte heller pratat med honom, och länkar inte till några källor (bara till sina egna tidigare artiklar).

De där konspirationsteoretikerna Daily Star hänvisar till, väldigt oprecist, kanske hänger på något internetforum — men de skulle lika gärna kunna vara helt påhittade. Professor Daniel Whitmire, som fått bli alibi för hela soppan, finns dock på riktigt. Den tändande gnistan för just det här exemplet på viskleken kan ha varit detta pressmeddelande från Whitmires hemuniversitet som handlar om hans senaste forskningsartikel.

Hela historien började alltså med att den pensionerade professorn Daniel Whitmire tog en ny titt på hypotesen om att periodiska massutdöenden kan orsakas av en okänd planet. Tanken är att den med vissa mellanrum kommer i ett sådant läge att kroppar i den yttre delen av solsystemet rubbas ur sina banor och kastas in mot solen, och en del av dem då träffar jorden. Den här idén är inte ny, men professor Whitmire har räknat på saken med hänsyn till nya rön. Han argumenterar för att det är möjligt att en okänd planet med en viss storlek och en viss typ av omloppsbana skulle kunna finnas utan att ha upptäckts tidigare, och att den skulle ha kunna ha den där periodiska effekten som kan kopplas ihop med massutdöenden. Möjligtvis.

Det där med att något skulle vara på gång (REDAN NÄSTA MÅNAD!) är dock helt taget ur luften. Profesor Daniel Whitmire pratar om händelser med 27 miljoner års mellanrum, och inget mer överhängande. Men det löst inlindade påhittet sprids och sprids vidare, och sedan kommer oroliga mäniskor och letar efter någon som mig, som får göra det jobb som i en idealisk värld journalister i den här rykteskedjan egentligen borde ha gjort — att bena ut hur det egentligen är.

Tillägg
Jag har nu varit i kontakt med professor Daniel P. Whitmire, och han är skäligen irriterad över den här bakvända uppmärksamheten. Ingen från de nämnda tidningarna har kontaktat honom, precis som jag trodde. ”Their quotes and attributes to me are bold-faced lies” skriver han, och tillägger att nästa kometskur enligt deras modell är 16 miljoner år i framtiden och inte nästa vecka.

Tillägg 2
För den som vill veta mer om ämnet finns massor på nätet, varav ett par saker som jag har gjort. Nyligen skrev jag om möjliga hot från rymden och vad det skulle gå att göra åt dem. För några år sedan gjorde jag också ett radioprogram om asterorider och kometer i solsystemet som nog står sig ganska bra än.

Om åka

Fysiker, sf-fantast, allmän entusiast.
Det här inlägget postades i Astronomi, Kommunikation. Bokmärk permalänken.

En kommentar till Hur viskleken i form av rewrites ledde till dålig astronomi och skrämda läsare

  1. Gabriel Nilsson skriver:

    I det kosmiska perspektivet är väl 16 miljoner år att betrakta som nästa vecka.😉

Kommentera

Fyll i dina uppgifter nedan eller klicka på en ikon för att logga in:

WordPress.com Logo

Du kommenterar med ditt WordPress.com-konto. Logga ut / Ändra )

Twitter-bild

Du kommenterar med ditt Twitter-konto. Logga ut / Ändra )

Facebook-foto

Du kommenterar med ditt Facebook-konto. Logga ut / Ändra )

Google+ photo

Du kommenterar med ditt Google+-konto. Logga ut / Ändra )

Ansluter till %s